We  now  lie  within  the  new  South  Downs National  Park  not  far  from  Petersfield in  Hampshire.  The  site  opened  in  2000  and  there  are  currently  close  to  1500  people buried here.

Our  55 acres  had  been  planted  with conifers  by  the  MOD  who  owned  it  previously.  We  remove  these  non  native  trees, compartment  by  compartment  and  use the  cleared  areas  for  the  burials.   Once occupied,  these  areas  are  then  replanted with  native  broadleaf  species,  on  or near, the graves. This approach converts an otherwise quite sterile environment into an area of high value biodiversity.

The removal  of  the  conifers  allows  light to  penetrate  to  the  ground  level  and encourages  natural  regeneration  of  long dormant  seeds.   This  is  complimented by  some  inventive  planting of native floral species by staff and families.

cThis   programme   has   been   hugely  successful   and   the   burial   site   is  now   teaming  with   native   flora  and   fauna.   Our   customers   take   great  pride   and   comfort  from   seeing   how   the   burial   ground   has  become   a   haven   for   wildlife.   It   boasts   a healthy   population  of   stoats,   weasels,  deer,   owls,   adders,   grass-snakes,  buzzards,   red kites   and   an   array   of  butterfly   species  –  some   rare.   There   are   also   bee-hives  on site  whose  occupants  thrive  on  the  varieties   of   flora   within  the  grounds and  on  the  burial  site.

As a deeply green Natural Burial Ground we dig all of the graves by hand.  The  exact  size  and  shape  of each  individual  coffin  is  noted and  the graves  are  bespoke,  neatly dug  to  size  by  our  expert  team of  grave  diggers.  Many  of  our  families  come  and  engage  with  them  whilst they  are  working  and  are  impressed by  the  love,  care  and  time  invested in  each  resting  place.

The  grounds  are  also  managed  by hand.  During  the  summer  months,  the  pathways  are  kept  open  and  the  whole  site  is  hand-scythed  in  the autumn.   This  approach  not  only  keeps the  site’s  carbon  footprint  to  a  minimum  but  is  also  far  more  selective and  friendly  to  invertebrates, amphibians  and  small  mammals.

The  burial  team is  involved  and witness  all  manner  of  funerals.   Approximately  half  of  the  burials  performed  each  year  are  organised  with  a conventional  funeral  director.  However,  many  of  our  families  prefer  to  be  more “hands-on” and decide to perform much, or all, of the process themselves.

It  is  quite  normal  for  a  funeral  director  to  deliver  the  coffin  to  the  site  whereupon  the  family  and  our  team  assume  the directing.   Sometimes  the  family  decide to  transport  the  deceased  to  us  in  their own  vehicle.   Once  on  the  premises  there  are  two methods  of  conveying  the coffin  to  the  actual  burial ground,  which is  nearly  half  a  mile  down  into  the  woods.  There  is  our  replica  Victorian  hand-bier  or  a  horse  and  gaily  painted cart  that  some  families  elect  to  employ.

This  has  all  become  quite  standard  practice here.

Our  team  has  now  grown  to  four  and on  average  we  carry  out  around  135  burials  per  year.  Only  full  burial  is  performed  at  the  site,  we  do  not  accept cremated  remains  for  interment.  As  part  of a  larger  environmental,  education  centre it  is  felt  inappropriate  that  the  we  should encourage  the  cremation  process  in  view of  the  current  environmental  impact  associated  with  this  practice.

The  burial  site  is  part  of  the  Sustainability  Centre,  an  environmental  education  centre.  Both  the  burial  site  and  education  centre  are  owned  by  a  charity – the  Earthworks  Trust.

740 x 420

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

The  Trust’s raison  d’etre’  is  education.   Some  sixty different  schools  visit  us  each  year.  Many of  these  schools  make  multiple  visits  and some  come  on  residential  visits,  staying  in  our 38  bed  hostel.  The  education  team  deliver  their  programmes  at  any  level –  engaging  with  toddlers  through  to  adults and environmental  science  students  to  those with  acute  learning difficulties.  Excess funds generated by the burial business support these education programmes.

eden6The  wide  variety  of  activities  organised for  schools  is  increasingly  being based  on  Forest  School  principles  and  the  education  team  are  Forest  School trained.  The  Sustainability  Centre  is  developing as  a  training  and  support  hub  for  teachers  and  practitioners.  The first Level 3  Forest  Schools  Leadership  Programme  course  started  in  early  2014.  The  education  team  also  teach  bush-craft,  food growing,  outdoor  cooking  and  skills  for low  impact  living.  What  is  really  cultivated  here  is  trust,  respect,  hope  and  a real love of the outdoors.

Many  of  the  families  who  choose  the South  Downs  site  as  a  resting  place  really  love  this  dual  usage  and feel  that their  lost  relative  or  friend  would  really appreciate  the  positivity  of  having so  many  young people  buzzing  around  the place,  learning,  laughing  and  engaging with  their  environment.   Positive  projects  being  supported  and  coming  from something  that  most  folk  would,  in  normal circumstances,  consider  negative and sad.

article by Al Blake

South Downs Natural Burial Site